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Comment les chiens reconnaissent-ils les autres races?

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Deux chiens se font face dans un champ d'herbe verte

Une nouvelle étude révèle que les chiens utilisent à la fois des indices visuels et cognitifs pour identifier les autres de leur espèce. Quelle que soit la différence entre les races. La fille de Louise lui a posé une question intéressante un jour alors qu’ils promenaient leur chien. Le sympathique golden retriever venait de s’arrêter pour dire bonjour à un carlin qui passait. «Comment Kiefer sait-il que c’est un autre chien?» demanda la petite fille.

C’est une bonne question, surtout si l’on considère l’énorme diversité physique des différentes races. Selon le vétérinaire Dr Dominique Autier-Derian de l’Ecole nationale vétérinaire à Lyon, en France, les races de chiens présentent la plus grande variété morphologique de toutes les espèces animales. Ce qui signifie que la reconnaissance visuelle représente un véritable défi cognitif pour les chiens individuels.

Par exemple, comparez un grand danois, un dogue, un chihuahua et un lévrier irlandais. Compte tenu des énormes différences entre ces races en termes de taille et de forme. Sans parler du type de pelage, de la couleur et de la longueur du museau. Elles ne semblent pas appartenir à la même espèce. Contrairement aux loups, renards ou autres chiens sauvages, les chiens domestiques présentent une énorme diversité phénotypique.

Avec autant de variations de taille, de forme et d’apparence, comment les chiens savent-ils quand ils interagissent avec d’autres chiens? Dans toute interaction sociale, les chiens doivent d’abord déterminer si l’autre animal appartient à sa propre espèce. Cela peut être fait par l’odorat, la vue et l’ouïe. Mais cela peut également impliquer des processus cognitifs tels que la discrimination et la catégorisation.

Des études sur le sujet ?

Dans une étude innovante récente, le Dr Autier-Derian a constaté que l’utilisation derepères visuels seuls, les chiens sont capables de choisir les visages d’autres chiens (quelle que soit leur race) parmi d’autres espèces animales. Et de les regrouper dans une catégorie qui leur est propre. Neuf chiens adultes (cinq femelles et quatre mâles appartenant à des étudiants de l’École nationale vétérinaire) ont participé à cette étude.

Deux des neuf chiens étaient de race pure (un un Labrador, un un border collie), et sept étaient des croisements. Aucun n’avait le même morphotype en termes de forme, de couleur, de marquage, de longueur de cheveux et de type d’oreille. Qu’elle soit verticale ou tombante. Tous les chiens avaient entre deux et cinq ans, avaient une vaste expérience préalable des interactions visuelles interspécifiques et intraspécifiques et une formation de base à l’obéissance. Ils ont également subi des examens ophtalmologiques et comportementaux.

Comment l’étude a fonctionné

Le Dr Autier-Derian et ses collègues chercheurs voulaient observer si les neuf chiens pouvaient distinguer une race de chien d’autres espèces d’animaux, y compris les humains. Et s’ils pouvaient regrouper tous les chiens, quelle que soit leur race, dans une seule catégorie. On a montré aux chiens 144 paires d’images de tête numériques colorées représentant divers chiens, animaux et humains. Les images ont été affichées sur une paire d’écrans d’ordinateur au niveau des yeux des chiens. Chaque paire d’images comprenait le visage d’un chien inconnu. Et le visage d’un animal d’une espèce différente, y compris les humains.

Les images de chiens englobaient de nombreuses races pures et mixtes et ont été choisies pour illustrer la grande variabilité des morphotypes canins. Avec différentes formes de tête, longueur de poil, couleur et positions des oreilles. Les photos de non-chiens incluaient des personnes ainsi que 40 espèces différentes de chats domestiques et sauvages, de lapins et d’oiseaux. Les chiens ont été entraînés à s’asseoir devant un expérimentateur. Sur une ligne entre les deux écrans. En entendant une commande, chaque chien ferait une sélection entre les deux images devant lui en se rendant sur l’un des écrans et en plaçant sa patte devant l’image choisie.

Des résultats convaincants

Les neuf chiens de l’étude ont pu regrouper toutes les images de chiens, quelle que soit leur race. Dans une seule catégorie malgré la diversité des races. «Les chiens affichent un système de communication visuelle très efficace vers les congénères [même espèce] et aussi aux êtres humains », dit-elle. «Le fait qu’ils soient capables de reconnaître visuellement leur propre espèce, et qu’ils aient de grandes capacités de discrimination olfactive, garantit que le comportement social et l’accouplement entre différentes races sont encore potentiellement possibles. Bien que les humains aient poussé l’espèce canis familiaris à ses limites morphologiques. Son entité biologique a été préservée. Nous savons déjà que les chiens sont plus intelligents que la plupart des gens ne le pensent. Mais cette étude démontre qu’ils sont encore plus intelligents lorsqu’il s’agit de savoir comment reconnaître leur propre espèce. Que ce soit un caniche jouet ou un Grandes Pyrénées.

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Pour conclure, n’oubliez pas que chaque vie compte.

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